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Orioles primero

Jul 11, 2023

Todo el mundo tiene su propia historia del origen de Enrique Bradfield Jr.: el momento en que se dieron cuenta de que era “diferente” a los jugadores normales.

Su entrenador universitario recuerda la velocidad y competitividad de Bradfield durante su primera caída en Vanderbilt. Un cazatalentos de los Orioles recuerda la capacidad del jardinero para cambiar un juego durante su segundo año en la American Heritage School de Florida. El entrenador de su escuela secundaria nunca olvidará haber visto a Bradfield, de 11 años, patrullando el jardín central durante una prueba de pelota viajera.

Pero quizás nadie sabía que Bradfield, la selección de primera ronda de los Orioles en el draft de la MLB de 2023, era “diferente” antes de que lo hiciera un servidor aleatorio en Carrabba's Italian Grill en el sureste de Florida hace unos 16 años.

En el restaurante, un joven Bradfield, de unos 5 años, estaba pegado a la pantalla del televisor que mostraba, cómo no, un partido de béisbol. La transmisión mostró un clip del icónico juego de playoffs de tres jonrones del miembro del Salón de la Fama Reggie Jackson, y Bradfield, nacido 14 años después de que Jackson se retirara, le dijo emocionado a su padre: "Mira, papá, es Reggie Jackson".

“El camarero me miró y me dijo: '¿Cómo sabe quién es Reggie Jackson?'”, recordó Enrique Bradfield Sr. “No tenía idea de cómo Enrique podía saber eso. Siempre tuvo ese conocimiento del juego, incluso desde muy joven”.

En Bradfield, quien hizo su debut profesional el viernes como novato, los Orioles consiguieron una estrella universitaria con una velocidad vertiginosa y una defensa magnífica. Pero las personas más cercanas a Bradfield (sus entrenadores y su familia) saben que hay más en su juego que esos rasgos.

"Le encanta el juego", dijo su padre.

La selección de primera ronda de los Orioles, Enrique Bradfield Jr., ha impresionado a la gente con su conocimiento del béisbol desde que tenía cinco años. Muchos de sus ex entrenadores y cazatalentos que han seguido su carrera han notado que sus instintos lo hacen "diferente" a la mayoría de los jugadores en su nivel. (Nick Wass/AP)

Ese amor era evidente incluso antes de que Bradfield sorprendiera al sacador. Cuando tenía 4 años, imitaba posturas de bateo que veía en la televisión, fingía un swing, corría por la casa y se deslizaba hacia una mini base que le regalaron en un juego de los Florida Marlins.

Toda esa práctica dio sus frutos. En tres años en Vanderbilt, Bradfield robó 130 bases. Robó cuatro bases en un juego varias veces para la potencia de la Conferencia Sureste, e incluso robó home una vez. Su velocidad es quizás la razón principal por la que era uno de los mejores prospectos en la generación del draft de 2023 y por la que los Orioles lo seleccionaron con la selección general número 17.

“No hay palabras para describirlo. ¿Solo decimos que estamos orgullosos? Estamos más que orgullosos”, dijo Bradfield Sr. “Este ha sido su sueño y ha estado trabajando para lograrlo desde muy joven. Apoyamos su sueño y ahora él va a perseguirlo”.

Enrique Bradfield Jr., la primera selección de los Orioles en el draft de 2023, posa para fotografías con el gerente general Mike Elias, a su izquierda, su novia Lexie DeRoziere, a su derecha, y su familia, incluida su hermana Yari Bradfield, a la izquierda, y sus padres. , Jenny y Enrique Bradfield Sr., después de una conferencia de prensa en Oriole Park para presentar a Bradfield. (Amy Davis/Baltimore Sun)

La posibilidad comenzó hace unos 35 años, cuando Bradfield Sr. llegó a Estados Unidos desde Panamá a los 17 años. Después de terminar la escuela secundaria en el área de Miami, jugó en el jardín central en la Universidad St. Thomas en Florida, donde se graduó en 1993.

“Le hice pasar un poco mal, diciendo que fui más rápido para él”, dijo el mayor de los Bradfield entre risas. “Pero para él, es algo natural. Lo veo, sus instintos, son naturales. Puedes enseñarle ciertas cosas, pero a él le llegan automáticamente”.

Cuando Bradfield fue presentado en Camden Yards en julio, no era la primera vez que su familia visitaba Oriole Park. En 2009, su hermana, Yari, tuvo una conferencia de liderazgo en Baltimore y, naturalmente, el viaje se aprovechó con una visita a uno de los mejores estadios de las Grandes Ligas de Béisbol.

Crecen muy rápido 🥹 pic.twitter.com/PMgcRie8tf

“Somos una familia de béisbol. Eso fue en 2009. ¿Quién hubiera pensado que todos estos años después estaríamos aquí?” dijo Bradfield padre.

Cuando su hijo comenzó a jugar travel ball, Bradfield padre tuvo claro que tenía talento, a pesar de que era uno de los niños más pequeños del equipo. Pero eso no significa que pensó que su hijo algún día firmaría un bono por firmar de $4.16 millones después de ser seleccionado.

"Cuando tenía 11 años, no sabía que jugaría profesionalmente", dijo Bradfield Sr.

Pero alguien más pensó que podría hacerlo.

[Ver: Los reporteros de los Sun Orioles responden las preguntas de los suscriptores sobre el avance de los playoffs]

Hace unos 10 años, se le pidió a Bruce Aven que ayudara a evaluar a niños de 11 años durante una prueba de pelota viajera.

El entrenador del American Heritage School vio a los jugadores alineados en el jardín central y quedó prendado de Bradfield, el más flaco del grupo.

“Miré al entrenador y le dije: '¿Ves a ese niño ahí afuera? No es grande en este momento, pero probablemente sea uno de tus mejores jugadores'”, recordó Aven. “Se notaba que tenía instintos. Hay que tener talento, pero Enrique nació con talento.

"Es un niño especial".

Unos años más tarde, Bradfield se convirtió en uno de los pocos estudiantes de primer año en comenzar en el equipo universitario de Aven en American Heritage, un programa de escuela secundaria en Florida que regularmente forma jugadores de la División I. Bradfield originalmente estaba detrás de algunos otros jugadores en el jardín central, incluido Justin Connell, quien fue seleccionado en la undécima ronda por los Nacionales de Washington en el draft de 2017. Pero a Aven le tomó sólo un par de semanas reconocer que el pequeño estudiante de primer año era su mejor apuesta en una de las posiciones defensivas más importantes.

“Les dije a todos los demás jardineros centrales que tenían que buscar otra posición porque sería la de Enrique”, dijo Aven. “Era evidente. Enrique hace rutas limpias, lee el balón rápido y hace ajustes como nadie en los jardines”.

Un año después, Trent Friedrich, ahora cazatalentos de área de los Orioles, vio jugar a Bradfield por primera vez y exploró al jardinero durante su carrera en la escuela secundaria y la universidad.

Los Orioles presentan a la selección de primera ronda de 2023 del equipo, Enrique Bradfield Jr., durante un juego contra los Dodgers de Los Ángeles. (Kenneth K. Lam/Baltimore Sun)

“Entonces supe que él era simplemente diferente”, dijo Friedrich durante la conferencia de prensa introductoria de Bradfield. “Él impactó el juego de muchas maneras diferentes, por lo que ha sido muy divertido desde que era estudiante de segundo año en la escuela secundaria, lo siguió hasta la escuela secundaria y luego vino a mi área en Vanderbilt y pude verlo los últimos tres. años. Así que ha sido diferente en cada paso del camino”.

Un jugador que a menudo fue nombrado como comparable de alto nivel para Bradfield durante todo el proceso de draft fue Kenny Lofton, uno de los jardineros más valiosos de su generación gracias a su velocidad y defensa. Aven ve las similitudes, y eso viene de un ex jugador de Grandes Ligas que alguna vez jugó en la misma organización que Lofton.

Aven fue seleccionado por Cleveland en 1994 y llegó a las mayores tres años después, jugando parte de cinco temporadas de la MLB. Coincidió con Lofton durante los entrenamientos de primavera y Aven reconoce cualidades similares en Bradfield.

"Kenny Lofton simplemente aportó energía al equipo y se notaba que le encantaba jugar", dijo Aven. “Ese es Enrique. Tiene una manera de impactar a todos los que lo rodean”.

El jardinero de Vanderbilt, Enrique Bradfield Jr., juega durante un partido de campeonato regional de la NCAA contra el estado de Nuevo México en 2022. (Amanda Loman/AP)

Poco después de que los Orioles seleccionaran a Bradfield, el vicepresidente ejecutivo y gerente general Mike Elias describió la selección como un "jugador universitario premium de la conferencia más premium que existe y del programa más premium que existe".

El director de ese programa dijo que Bradfield es el mejor jardinero defensivo que ha llegado a través de Vanderbilt.

“Quiero ser respetuoso con todos”, dijo el veterano entrenador Tim Corbin. "Pero el es. Él lo sabe. Yo sé eso."

Al igual que su primer año de escuela secundaria, Bradfield comenzó desde el principio de su tiempo en Vanderbilt. A los 19 años, en quizás la mejor conferencia del béisbol universitario, Bradfield bateó .336 con 47 bases robadas. En su carrera de tres años, el zurdo de 6 pies 1 pulgadas y 170 libras bateó .311 con más bases por bolas (131) que ponches (122). El éxito convirtió a Bradfield, quien no fue seleccionado en el draft de 2020 acortado por la pandemia, en un seguro para la primera ronda del draft de 2023.

Enrique Bradfield Jr. acaba de robarse el plato para empatar este juego para @VandyBoyspic.twitter.com/eEL9JEpdGr

Cuando Bradfield llegó por primera vez a Vanderbilt, le recordó a Corbin el tipo de primer bate de antaño: velocistas que tocaban y causaban estragos en las bases.

"Simplemente sentí que era un alma vieja desde el punto de vista de la competencia", dijo Corbin, y también señaló que eso podría ser un buen augurio para Bradfield, ya que los cambios en las reglas de la MLB favorecen a los jugadores rápidos.

Elías no quería predecir qué tan rápido Bradfield, de 21 años, podría ascender en el sistema de los Orioles, pero dada su edad, experiencia en la universidad y defensa "plus-plus", no es inconcebible que se una a otras selecciones destacadas de la organización que han hecho.

“Es muy difícil decir qué va a pasar con la gente”, dijo Elías a principios de julio. "Definitivamente no tengo motivos para creer que no se moverá rápidamente, pero veremos cuando llegue allí".

Es temprano, pero sus primeros dos partidos en la Florida Complex League este fin de semana no podrían haber sido mucho mejor. Bradfield, líder del orden, se fue de 2-2 con una base por bolas y una base robada en su debut el viernes. El sábado, se fue de 4-2 con una base por bolas.

"Su mayor ajuste será ofensivamente", dijo Corbin sobre Bradfield, quien bateó .279 esta primavera y logró 15 jonrones en 191 juegos universitarios. “Pero las otras partes de su juego no me preocupan en lo más mínimo. No habrá un jugador defensivo que juegue a su altura. Es simplemente un niño que juega la posición del jardín central como pocos lo han jugado”.

El entrenador en jefe de Vanderbilt, Tim Corbin, izquierda, choca los cinco con Enrique Bradfield Jr. después de que robó la tercera base contra Mississippi State en la primera entrada durante un juego de la Serie Mundial Universitaria en 2021. (Rebecca S. Gratz/AP)

En sus 21 años en Vanderbilt, Corbin ayudó a desarrollar decenas de jugadores de Grandes Ligas. En 2023, alrededor de una docena de ex Commodores aparecieron en las grandes ligas, y más de 30 en las menores.

Ninguno, dijo el entrenador universitario, tiene la combinación de velocidad y defensa que tiene Bradfield. Corbin, al igual que Aven, Friedrich, Bradfield Sr. y el servidor de Carrabba, cree que hay algo especial en Bradfield.

"Él es simplemente diferente".